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El aumento de los costos laborales en China y su desaceleración económica, presentan una oportunidad para que México recupere parte del terreno que ha perdido en los últimos diez años, cuando muchas empresas trasladaron operaciones al gigante asiático, donde el salario promedio era aproximadamente un cuarto del de los mexicanos.

La consultora Boston Consulting Group calcula que el salario promedio de manufactura en China superó el de México este año. Los trabajadores mexicanos producen más por hora que sus contrapartes chinos, y la cercanía a Estados Unidos significa que las compañías pueden hacer envíos más rápidos y económicos a ese país.

China conserva enormes ventajas, incluyendo sus miles de millones de consumidores; a medida que suben los sueldos, esos consumidores tendrán más dinero para gastar en productos, en lugar de limitarse a fabricarlos para el resto del mundo.

Sin embargo, la guerra contra el narcotráfico ahuyenta a muchas empresas, México tampoco cuenta con una fuerza laboral lo suficientemente preparada, ni una cadena de suministro como para representar una seria amenaza al dominio manufacturero de China; de todos modos, México parece ser el país mejor posicionado para beneficiarse del alza de los ingresos en China.

México es atractivo para productos que son voluminosos o costosos de transportar. La fabricación de autos en México ha alcanzado niveles récord, y varias automotrices no estadounidenses, como la japonesa Nissan Motor, y la alemana Volkswagen AG, planean invertir millones de dólares para construir plantas en el país.

Un regreso de los fabricantes a México también favorecería a Estados Unidos, cuyas empresas reciben 37 centavos por cada dólar que México exporta porque las compañías mexicanas dependen de las partes provenientes del país vecino. La proporción es mucho menor para las empresas chinas, que utilizan componentes fabricados en su gran mayoría localmente.

Actualmente, China exporta bienes por $1,9 billones a todo el mundo, en torno a cinco veces más en dólares que México. Una década atrás, China exportaba casi el doble que México. Desde entonces, el salario promedio en China ha escalado a $2,50 la hora, incluyendo prestaciones sociales, frente a 60 centavos en el 2000, según Flextronics International Ltd., un fabricante de electrónicos de Singapur con 40.000 empleados en México y 100.000 en China, mientras que el pago promedio en México, incluyendo prestaciones, es de $3,50 por hora, según la compañía.